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NASA 摆乌龙,外星生命目前待商确

时间:2018-05-02 16:41:27 编辑:王红

NASA 摆乌龙,外星生命目前待商确

坚信外星生命存在的铁粉,恐怕会有些失望了。

3 月于美国德州举办的 2018 年月球与行星科学研讨会(Lunar and Planetary Science Conference),发表了一项令人震惊的发现,NASA 位于德州的研究中心(Johnson Space Center,JSC)发生重大微生物污染问题,此结果可能动摇先前发现来自外星生命的迹象。

过去,NASA 自陨石发现地球罕见的非蛋白质成分胺基酸,如 α-aminoisobutyric acid 及 isovaline,被视为外星生命迹象的指标,更有人将其视为外星人的组成成分之一。

是什么动摇了先前的发现? 地质微生物学家 Aaron Regberg 及研究团队于 JSC 实验室进行採样,却发现这间极为重要的太空研究中心出现重大的真菌污染。

发现的一部分真菌,并不是一般的真菌,而是具製造地球罕见胺基酸 α-aminoisobutyric acid 及 isovaline 能力的真菌,这些胺基酸也就是当时发现存在于陨石中,且被视为外星生命迹象的物质。

保持 JSC 太空研究实验中心未污染的重要性 这间号称符合 ISO class 6 无尘室分类标準的实验室(class 1~9 共 9 级,class 1 为最洁净),储存并处理几乎所有来自外太空的样本,包括殒落于南极的陨石及来自月球的石头採样检体,JSC 也是即将接收来自含碳小行星 Bennu 及火星检体的 NASA 实验室。

如此重要的实验室,却被发现有严重的真菌污染问题:研究团队表面採样了实验室地板、桌面、平时处理陨石的无菌无尘操作台(laminar flow)及氮气过滤器等,发现全都有真菌生长,其中最大宗为青霉菌属(Penicillium)。

有别于 NASA 另外两间研究中心:加州 Jet Propulsion Laboratory 及佛州 Kennedy Space Center,JSC 发现的优势微生物族群主要为真菌而非细菌,採样结果显示真菌占 83%~97% 菌落形成单位(CFU),真菌较细菌更棘手的地方在于容易渗透检体,真菌长出的细丝有可能伸入陨石内部并造成化学改变。

外星生命是否被错认?一场美丽的误会 这项研究发现已开始动摇一些先前的研究结果,NASA 太空生物学家 Daniel Glavin 就是其中之一,Glavin 先前对胺基酸如何能在陨石穿过大气层的高温下存活产生疑惑,因此创造了一个模拟环境,试图观察陨石通过 550°C 的高温时,是否还能保有胺基酸等生命物质?实验结果显示,α-aminoisobutyric acid 及 isovaline 在实验中被完全破坏了。

原本无法提供合理解释的研究结果,如今却很有可能带来 180 度大转变的解读,Glavin 向《Science》杂誌表示,他将重新思考陨石上的生物迹象来源,他认为这些生物迹象很可能不是来自外星,而是源自地球,这也就是说,实验室检体污染的可能性已开始纳入考量。

目前外星生物迹象的理论尚未被推翻,只是产生不小的动摇,此吹哨动作将唤起更多未来外星任务的警觉和注意,像是将于 2023 年自小行星 Bennu 带回外星物质的 OSIRIS-Rex 计画及火星任务,科研家将更努力确保不会将地球真菌与外星蘑菇混淆。

NASA fungus problem puts theory of ‘Martian mushrooms’ on toast NASA ‘clean’ room is contaminated with fungus Survival of Amino Acids in Micrometeorites During Atmospheric Entry (首图来源:NASA)

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